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Ag
Argent

Du latin argentum, signifiant blanc et brillant, l’argent est le premier métal à être associé à la richessePeu réactif, il est l’un des rares métaux qui se trouve à l’état élémentaire dans la nature. L’une des formes minérales de l’iodure d’argent a une structure cristalline similaire à celle de la glace. Ces cristaux peuvent être largués par des avions au dessus de nuages pour amorcer la congélation de la vapeur d’eau, qui finit par tomber sous forme de pluie et permet ainsi d’irriguer des terres agricoles asséchées. Ils permettent également la formation d’un grand nombre de petits cristaux de glace qui fondront avant d’atteindre le sol et d’éviter ainsi les chutes de grêle.

Données physico-chimiques

Données atomiques

Numéro atomique Masse atomique Configuration électronique Structure cristalline Rayon métallique pour la coordinence 12
47 107,87 g.mol-1 [Kr] 4d9 5s2 cubique à faces centrées de paramètre a = 0,4086 nm 144,5 pm

Données physiques

Masse volumique Dureté Température de fusion Température d’ébullition Conductibilité électrique Conductibilité thermique Solubilité dans l’eau
10,5 g.cm-3 2,5 961,93°C 2 212°C 63.106 S.m-1 429 W.m-1.K-1 insoluble

Données chimiques

Électronégativité de Pauling pKa : AgOH/AgO pKa : Ag(aq)+ /AgOH
1,93 12,1 11,7

Potentiels standards :

Ag+ + e = Ag(s) E° = 0,80 V
Ag2+ + e = Ag+ E° = 2,00 V
Ag2O3(s) + H2O + 2e = 2AgO(s) + 2OH E° = 0,74 V
Ag2O(s) + 2H+ + 2e = 2Ag(s) + H2O E° = 1,17 V
Ag2O(s) + H2O + 2e = 2Ag(s) + 2OH E° = 0,34 V
Ag2O3(s) + 2H+ + 2e = 2AgO(s) + H2O E° = 1,71 V
Ag2O3(s) + 6H+ + 4e = 2Ag+ + 3H2O E° = 1,76 V
2AgO(s) + 2H+ + 2e = Ag2O(s) + H2O E° = 1,40 V
2AgO(s) + H2O + 2e = Ag2O(s) + 2OH E° = 0,60 V

Produits de solubilité :

AgCN pKs = 15,9
AgSCN pKs = 12
Ag2CO3 pKs = 11,1
Ag2S pKs = 49,2
Ag2SO4 pKs = 4,8
Ag3PO4 pKs = 16
AgCl pKs = 9,7
AgBr pKs = 12,3
AgI pKs = 16,1
AgIO3 pKs = 7,5
Ag2CrO4 pKs = 11,9

Données thermodynamiques

Argent cristallisé :

  • Entropie molaire standard à 298,15 K : S° = 42,55 J.K-1mol-1
  • Capacité thermique molaire sous pression constante à 298,15 K : Cp° = 25,4 J.K-1mol-1
  • Enthalpie molaire standard de fusion à la température de fusion : 11,3 kJ.mol-1
  • Enthalpie molaire standard d’ébullition à la température d’ébullition : 254,1 kJ.mol-1
Argent gazeux :

  • Enthalpie molaire standard de formation à 298,15 K : 284,9 kJ.mol-1
  • Enthalpie libre molaire standard de formation à 298,15 K : 245,8 kJ.mol-1
  • Entropie molaire standard à 298,15 K : S° = 172,9 J.K-1mol-1
  • Capacité thermique molaire sous pression constante à 298,15 K : Cp° = 20,8 J.K-1mol-1

Données industrielles

Matières premières

La teneur moyenne de l’écorce terrestre est de 0,075 ppm ou g/t.

Les teneurs des minerais exploités varient, en général, de quelques dizaines à quelques centaines de g/t. Dans ses minerais, l’argent est souvent associé, dans des sulfures, au cuivre, au plomb, au zinc ainsi que parfois au bismuth et à l’antimoine. Il accompagne toujours l’or dans ses gisements.

En 2020, 31,7 % de la production minière mondiale d’argent provient de mines de plomb-zinc, 25,3 % de mines de cuivre et 15,7 % de mines d’or. 26,7 % seulement de la production provient de mines extrayant principalement l’argent.

Par exemple, en 2020, Codelco (Chili), premier producteur mondial de cuivre, avec 1,618 million de t, a produit également comme co-produit de l’exploitation du cuivre, 27 915 t de molybdène, 767 t d’argent et 2,7 t d’or.

Productions minières

Production minière d’argent

En tonnes d'argent contenu, en 2020, sur un total mondial de 24 399 t. Source : The Silver Institute


Les valeurs données traditionnellement en millions d’once troy ont été converties en tonnes avec 1 once troy = 31,103477 g.

en tonnes d’argent contenu, sur un total mondial de 24 399 t
Mexique 5 541 Russie 1 323
Pérou 3 411 Pologne 1 323
Chine 3 377 États-Unis 986
Chili 1 474 Bolivie 930
Australie 1 362 Argentine 714

Source : The Silver Institute

Au total, jusqu’en 2020, il a été extrait du sol, dans le monde, 1,68 million de t d’argent dont 62 % depuis 1940.

Principales mines d’argent exploitées : d’après leur production de 2020.

en tonnes d’argent contenu
KGHM (Pologne) 1 323  Saucito (Mexique) 483
Peñasquito (Mexique) 865 San Juliàn (Mexique) 414
Dukat (Russie) 566 Fresnillo (Mexique) 406
Sindesar Khurd (Inde) 538 Cannington (Australie) 361
Antamina (Pérou) 510 Greens Creek (États-Unis) 327

Sources : The Silver Institute et rapport des sociétés

  • KGHM exploite 3 mines souterraines dans le sud-ouest de la Pologne, à Lubin, Polkowice-Sieroszowice et Rudna.
  • La mine de Peñasquito, dans l’État de Zacatecas, au Mexique, est exploitée, à ciel ouvert, par Newmont. La mine est constituée de deux excavations Peñasco et Chili Colorado. En 2020, la production a été de 865 t d’argent, 15,9 t d’or, 172 593 t de zinc et 83 805 t de plomb. Les réserves prouvées et probables, en 2020, sont de 387,8 millions de t renfermant 0,80 % de Zn, 0,34 % de Pb, 34,1 g/t de Ag et 0,57 g/t de Au.
  • La mine souterraine de Dukat, exploitée par Polymetal, est située dans la région de Magadan, en Sibérie orientale. Son exploitation a débuté en 2000 et devrait durer jusqu’en 2026. 2,228 millions de t de minerai ont été extraites en 2020. La production a été de 566 t d’argent et 0,852 t d’or. Les réserves prouvées et probables sont de 6,42 millions de t de minerai renfermant 243 g/t de Ag et 0,5 g/t d’or.
  • La mine souterraine de Sindesar Khurd, au Rajasthan, en Inde, est exploitée par Hindustan Zinc, groupe détenu à 64,9 % par Vedanta et 29,5 % par l’État indien. En 2020, l’extraction de 4,8 millions de t de minerai a donné 157 000 t de zinc, 100 000 t de plomb et 538 t d’argent. Les réserves, en 2021, sont de 45,3 millions de t renfermant 3,3 % de Zn, 2,1 % de Pb et 105 g/t de Ag.
  • La mine de zinc d’Antamina, au Pérou, est détenue par Glencore à 33,75 %, BHP-Billiton à 33,75 %, Teck à 22,5 % et Mitsubishi Corporation à 10 %. Elle est située dans la cordillère des Andes entre 4 200 et 4 700 m d’altitude, dans la province de Huari. Le minerai, extrait à ciel ouvert, est concentré puis mis en suspension dans l’eau et envoyé à l’aide d’un minéralduc de 302 km de longueur jusqu’au port de Punta Lobitos situé près de Port Huarmey afin d’être exporté. Le minéralduc de 21 à 25 cm de diamètre est enfoui à 1 m de profondeur. Le trajet dure environ 50 h, avec une capacité de 2,5 millions de t/an. Les réserves prouvées et probables sont, fin 2020, de 357 millions de t avec 0,88 % de Zn, 0,91 % de Cu, 0,024 % de Mo et 9,3 g/t de Ag, ainsi que du plomb et du bismuth. En 2020, la production a été de 378 400 t de Cu, 421 900 t de Zn, 2 557 t de molybdène, 7 407 de plomb et 510 t d’argent. La production a débuté en 2001 et devrait se poursuivre jusqu’en 2026.
  • La mine souterraine de Saucito, dans l’État de Zacatecas, au Mexique, exploitée par le groupe mexicain Fresnillo, a traité, en 2020, 2,767 millions de t de minerai et a produit 42 774 t de zinc, 28 592 t de plomb, 483 t d’argent et 2,64 t d’or. L’exploitation de cette mine a débuté en 2011. Les réserves prouvées et probables sont, fin 2020, de 14,323 millions de t contenant 2,44 % de Zn, 1,55 % de Pb, 303 g/t de Ag et 1,33 g/t d’or.
  • La mine souterraine de San Juliàn, dans l’État de Chihuahua, au Mexique, est exploitée par Fresnillo, en 2 phases. La première, depuis mi-2016, concerne des veines de minerai renfermant des réserves prouvées et probables, fin 2020, de 3,489 millions de t avec 204 g/t de Ag et 1,77 g/t de Au, la deuxième, depuis début 2017, s’intéresse au minerai disséminé avec des réserves de 7,953 millions de t avec 167 g/t de Ag, 0,09 g/t de Au, 0,46 % de Pb et 1,14 % de Zn. En 2020, la production totale a été de 414 t de Ag, 2,019 t de Au, 20 492 t de Zn et 7 112 t de Pb.
  • La mine souterraine de Fresnillo, exploitée par le groupe mexicain Fresnillo, a traité, en 2020, 2,337 millions de t de minerai et a produit 67 851 t de zinc, 60 157 t de plomb, 406 t d’argent et 1,194 t d’or. L’exploitation de cette mine se poursuit depuis 1554. Les réserves prouvées et probables sont, fin 2020, de 15,401 millions de t contenant 3,42 % de Zn, 1,54 % de Pb, 265 g/t de Ag et 0,76 g/t d’or.
  • La mine souterraine, à 650 m de profondeur, de Cannington, dans le Queensland, en Australie, est exploitée par South32 (ex BHP-Billiton). Le gisement, découvert en 1990, a commencé à produire des concentrés de plomb et de zinc en 1997. Au 30 juin 2021, les réserves prouvées et probables sont de 20 millions de t de minerai contenant 5,28 % de Pb, 3,24 % de Zn et 175 g/t de Ag. Le minerai, avec, en 2020-21, 2,819 millions de t traitées sur place par flottation, donne des concentrés transportés par route sur 187 km puis par voie ferrée sur 750 km jusqu’au port de Townville à l’aide de convois de 45 wagons transportant 3 000 t. Les concentrés de plomb contiennent 3 kg de Ag par tonne de concentré, ceux de zinc, 250 g/t. En 2020-21, la production a été de 131 800 t de plomb, 67 700 t de zinc et 424,7 t d’argent. La durée de vie de la mine est estimée, au 30 juin 2021, à 9 ans.
  • La mine de Greens Creek, en Alaska, est exploitée par Hecla Mining. En 2020, la production a été de 21 400 t de Pb, 56 814 t de Zn, 327 t de Ag et 1,5 t de Au. Les réserves prouvées et probables sont de 8,978 millions de t renfermant 2,8 % de Pb, 7,3 % de Zn, 386 g/t de Ag et 2,8 g/t de Au.
  • La mine de Chuquicamata, au Chili, dans le désert d’Atacama, à 2 800 m d’altitude, est exploitée par Codelco. Après 104 ans d’exploitation à ciel ouvert, en août 2019, a débuté une exploitation souterraine à une profondeur d’un millier de mètres. La production prévue est de 320 000 t/an de cuivre. En 2020, la production a été de 400 720 t de cuivre, 16 135 t de molybdène, 310 t d’argent et 1,219 t d’or. Les réserves prouvées et probables sont de 1 301 millions de t renfermant 0,71 % de Cu.

Commerce international de minerais et de leurs concentrés : en 2020.

Principaux pays exportateurs : sur un total de 571 251 t.

en milliers de t
Pérou 248 Bolivie 14
Mongolie 201 Australie 7
Cuba 61 Mexique 5
Pays Bas 23 Argentine 4

Source : ITC

Les exportations du Pérou sont destinées à 93 % à la Chine.

Principaux pays importateurs : sur un total de 968 201 t.

en milliers de t
Chine 862 Bulgarie 12
Corée du Sud 40 Japon 11
Allemagne 20 Chili 4
Pays Bas 13 Pérou 2

Source : ITC

Les importations chinoises proviennent à 23 % du Pérou, 23 % de Mongolie, 23 % du Mexique, 10 % d’Espagne.

Principaux producteurs : en 2020.

en tonnes d’argent contenu
Fresnillo Plc (Mexique) 1 564 Hindustan Zinc (Inde) 671
KGHM Polska Miedz (Pologne) 1 353 Southern Copper (Mexique) 670
Glencore (Suisse) 1 019 Polymetal (Russie) 586
Newmont (États-Unis) 865 Pan American Silver (Canada) 538
Codelco (Chili) 767 Hecla Mining (États-Unis) 421

Sources : The Silver Institute et rapports des sociétés

  • Fresnillo PLC, contrôlée par le groupe Peñoles, exploite, au Mexique, des mines d’argent (Fresnillo, Saucito et San Juliàn, voir ci-dessus) et d’or (Ciénega, Herradura et Noche Buena). En 2020, la mine souterraine d’or de Ciénega a produit 9 263 t de zinc, 6 112 t de plomb, 179 t d’argent et 1,99 t d’or. Celles, à ciel ouvert, de Herradura, 40,6 t d’argent et 13,228 t d’or et de Noche Buena, 1,213 t d’argent et 2,737 t d’or.
  • KGHM exploite 3 mines souterraines dans le sud-ouest de la Pologne, à Lubin, Polkowice-Sieroszowice et Rudna. En 2020, a extrait 29,7 millions de t de minerai contenant 1,49 % de Cu et 47,9 g/t de Ag et produit de 560 000 t de cuivre, 30 000 t de plomb, 1 353 t d’argent, 3,011 t d’or, platine et palladium et en 2016, 81,7 t de sélénium et 8,9 t de rhénium. Le gisement, découvert en 1957, est situé entre 600 et 1380 m de profondeur et occupe une surface de 550 km2. La production a commencé en 1968. Fin 2014, les réserves prouvées et probables étaient pour Lubin de 339 millions de t de minerai renfermant 0,95 % de Cu et 40 g/t de Ag, pour Polkowice-Sieroszowice de 431 millions de t de minerai renfermant 1,83 % de Cu et 45 g/t de Ag et pour Rudna de 378 millions de t de minerai renfermant 1,68 % de Cu et 51 g/t de Ag. KGHM exploite également des mines au Canada, aux États-Unis et au Chili avec, en 2020, une production de 149 000 t de cuivre, 4 258 t de molybdène, 2 100 t de nickel, 30 t d’argent, 3,032 t d’or, platine et palladium.
  • Glencore (Suisse), coproduit de l’argent dans de nombreux pays.
    • Dans des mines de cuivre :
      • au Chili, à Collahuasi détenue à 44 %, avec, en 2020, 123,2 t de Ag,
      • au Pérou à Antamina détenue à 33,75 % avec, en 2020, 172,2 t de Ag et Antapaccay avec, en 2020, 40,4 t de Ag,
      • en Australie, à Mount Isa et Cobar, avec 23,5 t d’argent contenu dans des concentrés.
    • Dans des mines de zinc :
      • au Kazakhstan, par sa filiale Kazzink détenue à 69,7 %, avec 146,6 t de métal,
      • en Australie, à Mount Isa et Mac Arthur River avec 230,3 t contenues dans des concentrés,
      • au Canada, à Kidd, avec 66,1 t contenues dans des concentrés,
      • en Argentine à Aguilar, au Pérou à Los Quenuales, en Bolivie à Sinchi Wayra, avec 190,4 t d’argent contenu dans des concentrés.
    • Dans des mines de nickel, au Canada, à Sudbury et Raglan, avec 10,5 t de métal.
  • Pan American Silver, société canadienne, exploite des mines d’argent et d’or. En février 2019, a acquis les mines d’or de Tahoe Resources (Shahuindo, La Arena, Timmins et Bell Creek).
    • Mines d’argent :
      • la mine souterraine de Colorada, dans l’État de Zacatecas, au Mexique, a produit, en 2020, 156,2 t de Ag, 0,108 t de Au, 13 580 t de Zn et 6 630 t de Pb. Les réserves prouvées et probables sont de 10,1 millions de t renfermant 318 g/t de Ag, 0,22 g/t de Au, 2,07 % de Zn et 1,17 % de Pb,
      • la mine souterraine et à ciel ouvert de Dolores, dans l’État de Chihuahua, au Mexique, a produit 117,5 t de Ag et 3,05 t de Au avec des réserves prouvées et probables de 36,9 millions de t renfermant 23 g/t de Ag et 0,87 g/t de Au,
      • la mine souterraine de Huaron, dans la province de Pasco, au Pérou, a produit 66,8 t de Ag, 0,016 t de Au, 11 210 t de Zn, 9 220 t de Pb et 5 590 t de Cu. Les réserves prouvées et probables sont de 10,5 millions de t renfermant 166 g/t de Ag, 3,05 % de Zn, 1,50 % de Pb et 0,61 % de Cu,
      • la mine souterraine de Marococha, détenue à 92,3 %, dans la province de Yauli, au Pérou, a produit 36,5 t de Ag, 0,018 t de Au, 9 860 t de Zn, 3 460 t de Pb et 880 t de Cu. Les réserves prouvées et probables sont de 5,7 millions de t renfermant 170 g/t de Ag, 3,76 % de Zn, 1,43 % de Pb et 0,34 % de Cu,
      • la mine souterraine de San Vicente, en Bolivie, détenue à 95 %, a produit 72,2 t de Ag, 0,010 t de Au, 5 570 t de Zn, 50 t de Pb et 620 t de Cu. Les réserves prouvées et probables sont de 1,5 million de t renfermant 367 g/t de Ag, 3,85 % de Zn, 0,28 % de Pb et 0,39 % de Cu,
      • la mine souterraine de Manantial Espejo, en Argentine, a produit 79,2 t de Ag et 0,726 t de Au. Les réserves prouvées et probables sont de 0,5 million de t renfermant 303 g/t de Ag et 2,84 g/t de Au.
    • Mines d’or :
      • la mine à ciel ouvert de Shahuindo, au Pérou, a produit 8,3 t de Ag et 4,4 t d’or. Les réserves prouvées et probables sont de 124,4 millions de t renfermant 7 g/t de Ag et 0,49 g/t de Au,
      • la mine à ciel ouvert de La Arena, au Pérou, a produit 1 t de Ag et 3,3 t de Au. Les réserves prouvées et probables sont de 46,7 millions de t renfermant 0,33 g/t de Au,
      • la mine de Timmins, au Canada, dans l’Ontario, a produit 0,55 t de Ag et 4,6 t de Au. Les réserves prouvées et probables sont de 5,1 millions de t renfermant 2,9 g/t de Au.
  • Buenaventura, exploite au Pérou des mines d’argent et coproduit de l’argent dans des mines de cuivre, plomb-zinc et or. En 2020, la production a été de 387 t d’argent, 11ème société productrice dans le monde.
    • Mines d’argent :
      • Uchucchacua, avec, en 2020, le traitement de 0,551 million de t de minerai renfermant 314 g/t de Ag, 1,03 % de Pb, 1,56 % de Zn. La production a été de 155,5 t de Ag, 5 151 t de Pb et 5 223 t de Zn. Les réserves sont de 7,617 millions de t renfermant 300 g/t de Ag, 1,19 % de Pb, 1,93 % de Zn et 6,42 % de Mn,
      • Julcani, mine souterraine exploitée depuis 1953 lors de la création de la société. En 2020, 71 953 t de minerai ont été extraites pour donner 52 t de Ag, 0,01 t de Au, 408 t de Pb, 127 t de Cu. Les réserves prouvées et probables sont de 269 000 t renfermant 651 g/t de Ag, 0,22 g/t de Au, 2,0 % de Pb, 0,45 % de Cu.
    • Mines de cuivre :
      • Cerro Verde est détenue à 53,56 % par Freeport McMoRan, avec une participation de 21 % de Sumitomo, de 19,58 % de Buenaventura. En 2020, exploitée à ciel ouvert, la production a été de 334 576 t de Cu, 8 574 t de Mo et 149 t de Ag. Les réserves prouvées et probables de minerai sont de 4 002 millions de t renfermant 0,9 g/t de Ag, 0,31 % de Cu et 0,01 % de Mo,
      • la mine souterraine de Marcapunta faisant partie du complexe de Colquijirca exploité par la société El Brocal détenue à 61,43 % par Buenaventura a extrait 1,660 million de t de minerai pour produire 30 038 t de Cu, 25,3 t de Ag et 0,4 t de Au. Les réserves prouvées et probables sont de 30,5 millions de t de minerai renfermant 32 g/t de Ag, 0,65 g/t de Au et 1,29 % de Cu.
    • Mine de plomb-zinc :
      • la mine à ciel ouvert de Tajo Norte faisant partie du complexe de Colquijirca a extrait, en 2020, 2,782 millions de t de minerai pour produire 78,4 t de Ag, 20 066 t de Pb et 54 909 t de Zn. Les réserves prouvées et probables sont de 41,6 millions de t de minerai renfermant 39 g/t de Ag, 1,17 % de Pb et 2,15 % de Zn.
    • Mines d’or :
      • la mine souterraine de Tambomayo a extrait, en 2019, 640 914 t de minerai renfermant 5,80 g/t de Au, 141 g/t de Ag, 1,35 % de Pb, 1,99 % de Zn avec une production de 3,1 t de Au, 79,5 t de Ag, 7 603 t de Pb et 9 672 t de Zn. Les réserves prouvées et probables sont de 2,4 millions de t de minerai renfermant 3,3 g/t de Au, 127 g/t de Ag, 1,27 % de Pb et 1,50 % de Zn,
      • la mine souterraine d’Orcopampa a extrait 127 079 t de minerai pour produire 1,3 t de Au et 0,58 t de Ag. Les réserves prouvées et probables sont de 469 000 t renfermant 9,3 g/t de Au et 17 g/t de Ag,
      • la mine à ciel ouvert de Tantahuatay, détenue par la Compañía Minera Coimolache dont Buenavenra possède 40,095 %, est exploitée par lixiviation, en 2020, de 12,044 millions de t de minerai oxydé renfermant 0,43 g/t de Au et 15,2 g/t de Ag. La production a été de 3,3 t de Au et 21,7 t de Ag. Les réserves prouvées et probables sont de 74,7 millions de t renfermant 0,31 g/t de Au et 7,15 g/t de Ag,
      • la mine de La Zanja, détenue à 53,06 % est exploitée par lixiviation, en 2020, de 1,578 million de t de minerai qui ont produit 0,979 t de Au et 3,023 t de Ag. Les réserves prouvées et probables sont de 5,2 millions de t de minerai renfermant 0,37 g/t de Au et 4,04 g/t de Ag,
      • la mine de Yanacocha est détenue à 51,35 % par Newmont GoldCorp, avec une participation de Buenaventura de 43,65 % et de Sumitomo de 5 %. Elle est exploitée à ciel ouvert et le minerai est traité par lixiviation. En 2020, la production de la mine a été de 16,4 t de Au et 22,9 t de Ag. Les réserves prouvées et probables sont de 221,6 millions de t de minerai renfermant 1,03 g/t de Au, 13,7 g/t de Ag et 0,62 % de Cu.

Réserves minières d’argent

En milliers de t d'argent contenu, en 2020, sur un total mondial de 500 000 t. Source : USGS

en milliers de t de Ag contenu, sur un total mondial de 500 000 t
Pérou 91 Chine 41
Australie 88 Mexique 37
Pologne 70 Chili 26
Russie 45 États-Unis 26

Source : USGS

Métallurgie

L’extraction de l’argent contenu dans les minerais dépend du type de minerai exploité.

Dans le cas de l’argent contenu dans des minerais de Pb-Zn, l’argent se retrouve dans les concentrés de plomb et de zinc et est récupéré lors des opérations métallurgiques de traitement de ces concentrés. Il en est de même pour l’argent contenu dans des minerais sulfurés de cuivre.

  • Lors des opérations de purification du plomb, à l’état liquide, l’ajout de zinc (procédé Parkes) se traduit par une dissolution préférentielle de l’argent, du cuivre et de l’or dans le zinc avec, en particulier, formation de l’alliage Ag2Zn3 solide qui est récupéré à la surface du bain liquide. Le zinc est ensuite éliminé par chauffage sous vide puis recyclé. Les diverses impuretés sont oxydées à chaud à l’air et ainsi éliminées. Il reste un alliage Ag-Au (doré) qui est traité par électrolyse à anode soluble. Le doré est placé à l’anode, la cathode est en acier inoxydable ou en argent, l’électrolyte est une solution aqueuse de nitrate d’argent et de cuivre en présence d’acide nitrique. Les cristaux d’argent se déposent sur la cathode d’où ils sont récupérés périodiquement, lavés puis fondus et enfin l’argent est coulé en lingots. Les impuretés contenues (Au, Pd, Pt…) restent insolubles et forment des boues anodiques qui sont traitées pour récupérer les métaux contenus.
  • Lors du traitement hydrométallurgique du zinc, l’argent reste insoluble, avec le plomb, lors de l’opération de lixiviation dans l’acide sulfurique. Ces résidus insolubles sont ensuite traités selon les techniques de la métallurgie du plomb (voir ci-dessus).
  • L’argent contenu dans les minerais de cuivre se retrouve, lors des opérations métallurgiques, dans le blister qui est ensuite purifié selon le procédé à anode soluble. L’argent et l’or, insolubles, se retrouvent dans les boues anodiques qui après purification donnent par fusion un doré qui est traité par électrolyse (voir ci-dessus).
  • Dans le cas de l’argent contenu dans des minerais d’or, l’argent est extrait, avec l’or, par cyanuration (voir le chapitre or). Ensuite, au contraire des minerais pauvres en argent pour lesquels l’or est récupéré par adsorption sur du charbon actif, l’argent s’adsorbant mal, la solution de lixiviation est traitée par cémentation à l’aide de poudre de zinc (procédé Merrill-Crowe). L’argent et l’or se retrouvent sur les particules de zinc et le cément ainsi obtenu est traité par un mélange d’acide chlorhydrique et de peroxyde d’hydrogène. L’or et le zinc passent en solution et l’argent, précipitant sous forme de AgCl, est récupéré.

Recyclage, stocks et commerce international

Production d’argent recyclé

En tonnes, en 2020, sur un total mondial de 5 665 t. Source : The Silver Institute

en tonnes, sur un total mondial de 5 665 t
États-Unis 1 759 Russie 290
Chine 740 Royaume Uni 240
Allemagne 476 Italie 150
Inde 316 Corée du Sud, en 2019 137
Japon 310 France 97

Source : The Silver Institute

Le recyclage représente, en 2020, 17,6 % de la consommation mondiale.

En 2020, l’argent recyclé provient à 56,4 % du secteur industriel, 17,1 % de bijoux, 13,1 % de l’argenterie, 11,6 % de la photographie, 1,9 % de monnaies.

Recyclage en photographie :

Les films et papiers émulsionnés vierges contiennent de 0,5 à 3,5 % de Ag, après exposition et développement : de 2 à 15 g/kg de film. Un fixateur usé contient de 4 à 7 g d’Ag/L.
Lors du développement, l’argent se répartit, pour de la photographie noir et blanc, moitié-moitié entre le film et le fixateur. Dans le cas de la couleur, l’argent passe à 99 % dans le fixateur.

Récupération de l’argent :

  • Des films et papiers : par brûlage ou par lavage des supports en polyester à l’aide d’une solution bouillante de soude dans l’éthanol. 95 % de l’argent contenu est ainsi récupéré.
  • Du fixateur : par électrolyse, en continu, au cours de la fixation. Ag se dépose à la cathode. En radiographie, la récupération est de l’ordre de 2,5 g par m2 d’émulsion fixée soit pour 100 clichés/jour, 7 kg d’Ag par an. Parallèlement à la récupération de l’argent, de 50 à 80 % du fixateur est régénéré.

Stocks :

Fin 2018, les stocks gouvernementaux sont estimés à 2 771 t. Par exemple, en 2020, aux États-Unis, le stock gouvernemental est de 498 t, celui des industries de 50 t et celui du COMEX, bourse d’échange de New York, de 12 000 t.

L’argent stocké par les particuliers, en Inde, est de 60 000 à 160 000 t. Dans ce pays, il est traditionnel d’offrir, en cadeau de mariage, de l’argent.

Commerce international de l’argent brut : en 2020.

Principaux pays exportateurs :

en tonnes
Japon 7 136 États-Unis 2 403
Hong Kong 4 544 Canada 1 564
Corée du Sud 3 605 Suisse 1 483
Chine 3 588 Pologne 1 344
Allemagne 3 172 Kazakhstan 1 060

Source : ITC

Les exportations du Japon sont destinées à 45 % à la Chine, 11 % à Taipei chinois, 7 % à la Corée du Sud.

Principaux pays importateurs :

en tonnes
Royaume Uni 4 171 Hong Kong 2 267
Chine 4140 Inde 2 225
Canada 3 268 Allemagne 1 511
Japon 2 500 Thaïlande 1 163
États-Unis 2 276 Taipei chinois 1 159

Source ITC

Les importations du Royaume Uni proviennent à 22 % du Kazakhstan, 18 % de Pologne, 9 % de Suède.

Situation française

En 2020.

Production : la production minière est nulle depuis l’arrêt de l’exploitation des mines d’or du Bourneix (87) en 2002 et de Salsigne (11) en 2004.
Le recyclage a porté sur 97 t.

Commerce extérieur :
Minerai :

  • Exportations : 49 t vers les Pays Bas à 91 %.
  • Importations : 41,5 t des Pays Bas à 72 %, d’Allemagne à 22 %, d’Espagne à 6 %.

Argent colloïdal :

  • Exportations : 16 t vers la Pologne à 68 %, l’Allemagne à 20 %, le Mexique à 9 %.
  • Importations : 34 t du Royaume Uni à 95 %, d’Allemagne à 4 %.

Nitrate d’argent :

  • Exportations : 292 t vers l’Inde à 33 %, l’Espagne à 13 %, l’Arabie Saoudite à 10 %, l’Indonésie à 9 %, l’Allemagne à 9 %.
  • Importations : 141 t de Belgique à 44 %, du Royaume Uni à 24 %, d’Italie à 23 %, d’Allemagne à 5 %.

Argent en poudre :

  • Exportations : 170 t vers la Corée du Sud à 51 %, les États-Unis à 27 %, le Mexique à 8 %, la Malaisie à 7 %.
  • Importations : 116 t des États-Unis à 57 %, de Suisse à 27 %, de République tchèque à 9 %.

Argent brut, hors poudre :

  • Exportations : 21,7 t vers l’Italie à 51 %, l’Allemagne à 28 %, la Suisse à 8 %, l’Algérie à 6 %.
  • Importations : 252 t d’Allemagne à 44 %, de Suisse à 31 %, d’Italie à 11 %, d’Espagne à 5 %.

Utilisations

Consommations : en 2020, dans le monde : 27 872 t, dont dans l’Union européenne, en 2018 : 4 004 t.

Secteurs d’utilisation

En 2020, dans le monde. Source : The Silver Institute


Monde
2020
France
2018
Monde
2020
France
2018
Industrie 57,4 % 49,8 % Investissements physiques 22,4 % 40,3 %
Bijouterie 16,6 % 10,5 % Argenterie 3,6 % 0,7 %

Source : The Silver Institute

La consommation industrielle mondiale concerne à 54,6 %, l’électricité et l’électronique, à 18,1 % le photovoltaïque, à 9,2 % la brasure, à 6,1 % la photographie. En France, la part des industries électriques et électroniques est de 76,1 %, celle de la brasure de 7,3 %.
Par exemple, l’industrie automobile a consommé, en 2018, 1 611 t.

  • Contacts électriques : l’argent utilisé dans ce domaine est le plus souvent mélangé à de l’oxyde de cadmium CdO ou, de plus en plus, de l’oxyde d’étain SnO2 afin d’absorber l’énergie de l’arc électrique et diminuer les forces de soudure des contacts. Le mélange est préparé soit par oxydation interne (par diffusion de O2) dans un alliage Ag-Cd, soit par métallurgie des poudres, soit par réduction et coprécipitation à partir d’une solution.
    Les écrans plasma de plus de 42 pouces contiennent plus de 30 g d’argent.
  • Photovoltaïque : plus de 90 % des cellules photovoltaïques renferment de l’argent sous forme d’une couche mince permettant d’extraire le courant de la cellule. La consommation mondiale dans ce secteur a été, en 2020, de 3 266 t, représentant 15 % du coût de revient des panneaux photovoltaïques.
  • Catalyseur, sous forme d’oxyde d’argent, pour la production d’oxyde d’éthylène et de formaldéhyde. La consommation mondiale destinée à la production d’oxyde d’éthylène est, en 2018, de 169 t, avec un total de 5 048 t immobilisées dans les unités de production d’oxyde d’éthylène. En 2018, les États-Unis ont consommé pour la production d’oxyde d’éthylène 102 t d’argent, la Chine, 36 t, le Mexique 10 t, l’Arabie Saoudite, 9 t…
  • Photographie et radiographie : une once d’argent (31,1035 g) permet de réaliser 5 000 photographies couleur d’un format standard. Toutefois, face à la concurrence de la photographie numérique, la consommation dans ce secteur est en diminution constante (27 % des utilisations en 1995). Le maximum de consommation dans ce secteur a été atteint en 2000 avec 4,5 milliards de films et 1,76 milliard de m2 de papier. En 2003, dans le monde, les ventes d’appareils numériques (hors téléphones portables) ont dépassé celles des appareils traditionnels, argentiques (hors appareils jetables). En 2020, la consommation dans ce secteur a été de 859 t.

Utilisations diverses :

  • Bactéricide et algicide, l’argent est employé dans la purification de l’eau. Son action bactéricide est telle que les solutions contenant des ions Ag+ ne doivent pas être rejetées dans les circuits d’eaux usées car leur présence empêche le fonctionnement des stations d’épuration. On assiste au développement de l’utilisation de pansements imprégnés aux sels d’argent.
  • Batteries à l’oxyde d’argent.
  • Élaboration de miroirs : bien que des miroirs soient fabriqués par dépôt sous vide en phase vapeur de divers métaux (Al…), le principe de leur fabrication repose toujours sur le procédé traditionnel utilisé depuis la moitié du XIXème siècle. En solution aqueuse de nitrate d’argent, les ions Ag+, complexés par l’ammoniac, sont réduits par du formaldéhyde, de l’hydrazine, du glucose ou du tartrate double de sodium et de potassium (sel de Rochelle). Le procédé a été amélioré en pulvérisant sur la surface du miroir une solution de chlorure d’étain qui après rinçage et séchage laisse, adsorbés, à la surface du verre des ions Sn2+ qui ont pour fonction d’initier la réduction des ions Ag+ en de nombreux points afin de créer un grand nombre de germes de cristallisation de l’argent qui ainsi pourra former une couche continue exempte de défauts. Enfin une fine couche de cuivre est déposée selon le même procédé de réduction d’une solution de sel de cuivre. Le cuivre joue le rôle d’anode sacrificielle afin de protéger l’argent de la corrosion.
  • Amalgames dentaires : ils sont obtenus par trituration (mélange) à froid d’une poudre (par exemple : Ag : 70 %, Sn : 25 %, Cu : 4 %, Zn : 1 %) avec du mercure (voir le chapitre mercure).
  • En Inde, l’argent est considéré comme étant aphrodisiaque et bon pour la santé. Il est souvent incorporé sous forme de fines feuilles d’argent dans des sandwichs et bonbons ou le tabac. En moyenne, la consommation, dans ce secteur, est de 30 mg d’Ag/indien/an.

Bibliographie

  • Pierre Blazy et Yves Jehanne, Recyclage des métaux précieux, Techniques de l’Ingénieur, 2002.
  • Jean-Louis Vignes et Yves Jehanne, L’hydrométallurgie, BUP n°857 (1), vol. 97 (2003) 1290.
  • Pierre Blazy et El-Aïd Jdid, Techniques de l’Ingénieur, 2006.
  • World Silver Survey, The Silver Institute, 1400 I. Street, NW Ste 550, Washington, D.C., 20005, États-Unis.
  • Refinitiv, 3 Times Square, New York, NY 10036, Etats-Unis.
  • W.C. Butterman, H.E. Hilliard, Silver, Mineral commodity profiles, USGS, 2004.